Irlande : Belfast et la chaussée des Géants

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Belfast est l’une des villes incontournables dans le monde. Pendant plusieurs décennies, elle a été associée aux conflits armés, ces dernières années, elle est devenue l’une des destinations touristiques les plus intéressantes au monde, ainsi que l’une des plus sûres. 

Histoire de Belfast

Belfast City est la capitale de l’Irlande du Nord, nation du Royaume-Uni. Elle est située au nord-est de l’île d’Irlande et partage une frontière terrestre avec la République d’Irlande.

De 1968 à 1998, cette partie du monde a été sous les feux de la rampe en raison de la violence entre deux camps : les unionistes, qui étaient protestants et voulaient rester au Royaume-Uni, et les républicains irlandais, qui étaient catholiques et voulaient rejoindre la République d’Irlande. Ce conflit ethno-nationaliste et politique a été appelé “Les Troubles”.

En avril 1998, la paix est enfin arrivée avec la signature de l’accord du Vendredi Saint ; avec cela a commencé un long processus de reconstruction et de réconciliation qui se poursuit encore aujourd’hui.

Belfast actuellement

Les choses sont totalement différentes de nos jours. Belfast a été reconstruite. Dans le centre-ville, vous trouverez des bâtiments de style victorien, des boutiques à la mode, des restaurants, des centres commerciaux et le magnifique hôtel de ville, où des visites guidées gratuites sont proposées. Il y a également plusieurs pubs dans la région qui ont beaucoup de caractère et qui sont parfaits pour boire une pinte ou deux de bière et manger un morceau. Le quartier de la cathédrale est également plein de pubs branchés, certains avec de la musique live.

Non loin de là se trouve le marché St. George’s Market, un marché construit en 1896 ouvert les vendredis, samedis et dimanches, qui propose des produits frais, une délicieuse cuisine locale et internationale, ainsi que des antiquités, des objets d’art et des souvenirs. N’oubliez pas de prendre un copieux petit-déjeuner à base de frites d’Ulster au moins une fois par jour en ville.

Un endroit que tout visiteur devrait connaître est le Titanic Quarter, un développement moderne situé face à la rivière Lagan. Vous y trouverez l’incroyable musée du Titanic, le célèbre paquebot qui a été construit à Belfast ; les navires historiques restaurés Nomadic Belfast (SS Nomadic) et HMS Caroline ; plusieurs sculptures, dont un très célèbre saumon de la connaissance ; le centre de divertissement SSE Arena, et bien d’autres sites. C’est également là que se trouvent les studios Titanic, le lieu de tournage de la célèbre série télévisée Game of Thrones. Depuis le quartier du Titanic, vous aurez une vue sur les célèbres grues de construction navale surnommées Samson et Goliath, structures emblématiques de la ville.

Entre le centre-ville et le quartier du Titanic se trouvent le quartier commercial de Victoria Square avec ses nombreux magasins et restaurants, la rue commerçante de High Street et l’Albert Memorial Clock, une tour d’horloge achevée en 1896 qui rappelle le Big Ben de Londres.

Dans le sud de la ville, vous devez visiter la Queen’s University Belfast, une université (où j’ai étudié, soit dit en passant) avec un beau campus et une vie sociale animée mettant en vedette des jeunes du monde entier. Dans cette région, vous trouverez le parc public Botanic Gardens, avec de beaux espaces verts, des serres en fer classiques et le plus grand musée d’Irlande du Nord, appelé Ulster Museum.

La visite de la ville

Tous ces endroits peuvent être visités à pied, car la ville est assez plate et les distances sont courtes. Si vous préférez, vous pouvez également louer des vélos dans 40 stations.

Si vous aimez l’histoire, vous pouvez également visiter la Crumlin Road Gaol, une vieille prison avec 150 ans d’histoire et plusieurs histoires effrayantes. Pour mieux comprendre le conflit armé en Irlande du Nord, vous pouvez faire un tour en taxi noir pour voir les sites les plus touchés, les peintures murales liées à la guerre sur Shankill Road, les quartiers encore séparés et aussi les soi-disant murs de la paix, barrières qui servaient à séparer les unionistes des républicains.

La découverte d’autres lieux fascinants

Un autre site qui vaut la peine d’être vu est celui des bâtiments du Parlement de Stormont, où des visites gratuites sont proposées pour apprécier l’architecture parfaitement symétrique du bâtiment et comprendre ses nombreux symboles.

À 5 minutes du zoo de Belfast se trouve le parc national de Cave Hill, un paradis pour les activités de plein air. Sur cette montagne, dont la silhouette ressemble au visage d’un géant, il y a des sentiers de promenade, des sites archéologiques et le château de Belfast, où je vous recommande de prendre le thé, le déjeuner ou le dîner. Du sommet, vous aurez de magnifiques vues panoramiques sur la ville.

Comme si cela ne suffisait pas, la ville accueille tout au long de l’année divers événements culturels, sportifs et artistiques, notamment le défilé et le concert de la Saint-Patrick, le saint patron de l’Irlande (17 mars). Il y a aussi de nombreux événements littéraires, car après tout, Belfast a inspiré The Travels of Gulliver de Jonathan Swift et Chronicles of Narnia de C.S. Lewis, un auteur né dans la région.

Même avec toutes ces attractions, le meilleur atout de Belfast est sa population amicale, qui se fera un plaisir de vous accueillir. Lors de vos promenades dans la ville, vous remarquerez leur bonne humeur et leur gentillesse. Si le temps le permet, vous verrez divers artistes et groupes jouer toutes sortes de musique dans les rues du centre-ville.

La route côtière de la Calzada

Pendant votre voyage en Irlande du Nord, vous devriez également visiter la Causeway Coast, le littoral entre les villes de Belfast et de Derry/Londonderry. Cet itinéraire offre certains des plus beaux paysages du monde. Le site vedette de la route côtière est la Chaussée des Géants, un site naturel étonnant avec 40 000 colonnes de basalte. Ces formations géologiques particulières, formées il y a quelque 50 à 60 millions d’années, ont inspiré de nombreuses légendes sur les géants qui ont traversé la mer pour se rendre en Écosse. En raison de sa beauté et de son importance, il est désormais inscrit au patrimoine mondial de l’UNESCO.

Les fans de Game of Thrones seront heureux d’apprendre qu’il existe des circuits à thème qui combinent un voyage sur la Chaussée des Géants et la visite de sites où plusieurs scènes de la série ont été filmées, notamment le magnifique quartier du pont Carrick-a-Rede et la mystique avenue des arbres Dark Hedges. Une autre option consiste à se rendre sur la Chaussée des Géants, puis à visiter la distillerie Bushmills, où l’on produit du whisky depuis 400 ans.

Si vous louez une voiture, vous pouvez conduire le long de la côte par vos propres moyens et vous arrêter dans les petites villes côtières pour déjeuner ou passer la nuit. Il vaut également la peine d’explorer Derry/Londonderry pendant deux ou trois jours. Pour une expérience très spéciale, il est également possible de marcher de Ballycastle à Portstewart ; le trajet passe par les principales attractions de la côte et dure deux à trois jours pour une personne moyenne. Ce circuit pédestre passe par des sections de falaises, de plages, de jetées et par quelques routes.